Иллирийские племена, поселившиеся на берегу Западных Балкан во 2 тысячелетии до нашей эры, считаются предками современных албанцев. Их родоначальником считается мифический герой Иллирий.

Самые ранние упоминания об иллирийцах датируются VIII до н.э.

В IV веке до н.э. греческие писатели четко отделяли всех людей, живших вдоль Адриатического побережья от иллирийцев, и только в I веке н.э. слово «Иллирийцы» применяется как общий термин для всех народов, живущих на Адриатике.

Иллирийцы разделялись на многочисленные племена и союзы племен. Их можно разделить на две основные группы — Западную и Восточную. Ориентировочно Иллирия расстилалась от западных границ Фесалии и Македонии. С восточной стороны граничила с Италией и римской провинцией Рецией, доходила до северной части хорватского полуострова Истрия. Длительное время столицей Иллирийского государства был город Шкодер. Именно на него была направлена основная агрессия римлян в попытке развязать военные действия и подчинить себе Иллирию.
На помощь своим союзникам-иллирийцам пришел Филипп V Макендонский. Под его руководством началась полномасштабная война, которая длилась 30 дней, но она закончилась поражением и установлением контроля Рима над Балканами. После победы римлян на территории Иллирии произошло несколько попыток переворотов, последний из которых был в Далмации, но он также не увенчался успехом у иллирийцев и вскоре был подавлен римскими войсками.
С приходом новой власти в Иллирии наступило затишье, постепенно наладилось сельское хозяйство, стала развиваться инфраструктура. Была построена дорога из Рима в Константинополь, которая следовала через Дуррес и Салоники. Император Диоклетиан разделил страну на 4 провинции:
• Эпирус Ветос, со столицей Янин;
• Эпирус Нова, со столицей Дуррес;
• Превалитана, со столицей Шкодер;
• Дардания, нынешнее Косово.
После раскола Римской империи, Иллирия перешла во владение Византии. Частые нападения соседних племен привели к массовому сокращению численности иллирийцев. В XI веке Византия, Болгария, Нормандия стали в равных долях иметь власть над многострадальной страной.

Имя Иллирия исчезает из исторических записей только после османского завоевания Балкан в XV веке, и вновь появляется в XVII веке в период Османо–Габсбургской войны, как один из символов борьбы южных славян против Османской империи.